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非洲琥珀化石内发现9500万年前昆虫

跳虫

黄蜂的祖先

无翅蚂蚁

泛古陆的解体

据美国《连线》杂志网站报道,最近在非洲发现的几块琥珀化石内惊现9500万年前的昆虫和植物。这一珍贵的发现,使科学家们有机会一窥当时非洲的风貌,那时开花植物在地球各地繁茂生长,而动物世界也正在努力适应改变的环境。

据了解,被封存在琥珀中的有今天蜘蛛、黄蜂、蕨类植物的祖先,不过最有价值的是一块无翅蚂蚁琥珀化石。这一化石对遍布全球的蚂蚁是如何起源的传统观念提出了挑战。

科研人员在4月5日出版的《国家科学院期刊》上的一篇论文中写到:“大部分标本代表了来自非洲的物种的独特化石记录,一些还是世界上最古老的化石记录。”

琥珀是数千万年前的树脂被埋藏于地下,经过一定的化学变化后形成的一种树脂化石,是一种有机 的似矿物。琥珀的形状多种多样,表面常保留着当初树脂流动时产生的纹路,内部经常可见气泡及古老昆虫或植物碎屑。由于琥珀能完好地保存动植物的原始状态, 因此又被称为时空胶囊。据悉,科学家是在埃塞俄比亚东北部发现这些包裹有9500万年前昆虫的琥珀的。

9500万年前,非洲大陆还是正在解体的冈瓦纳古陆的一部分。冈瓦纳古陆又称“南方大陆”,或“冈瓦纳大陆”,是大陆漂移说所设想的南半球超级大陆。包括今南美洲、非洲、澳大利亚、南极洲以及印度半岛和阿拉伯半岛,有人认为还包括中南欧和中国的喜马拉雅山等地区。

目前,大部分琥珀化石发现于劳亚古大陆上。劳亚古大陆是大陆漂移说所假想的古大陆,包括今天的亚、欧和北美。而在设想的冈瓦纳古陆,科学家发现的琥珀化石相对较少。

这些最近发现的琥珀化石可回溯到白垩纪中期,当时哺乳动物、鸟类和开花植物开始崛起。白垩纪之前是恐龙占统治地位的侏罗纪。白垩纪之前,地球上并没有开花植物,而今天开花植物是世界上最广泛的植物物种。到了白垩纪中期,开花植物统治了地球陆地。当时的动植物都必须适应这一变化,该最新研究恰好捕捉到这一过程。

尽管要最终破解隐藏在这些琥珀化石背后的故事还需多年时间,但是那块无翅蚂蚁化石已经显现出巨大的科学价值。这一蚂蚁同在法国和缅甸发现的白垩纪蚂蚁迥异。此前,科学家根据在法国和缅甸发现的白垩纪蚂蚁琥珀化石,推断它们起源于劳亚古大陆。不过随着新琥珀化石的发现,这一论断变得不再确定。

科研人员写到:“在埃塞俄比亚发现的这些琥珀化石对我们理解节肢动物、植物和真菌的进化史意义重大。”

身披“黄金”的生物

身披“黄金”的生物 精美又值钱

金色长尾猴是世界上体型最小的猴子,也是濒临灭绝的灵长目物种之一。现统计有1000只金色长尾猴存在于巴西大西洋海域丛林,还有490只金色长尾猴饲养在动物园或者动物保护区。

金色甲虫自然界存在着某些甲虫看起来如同24克拉的黄金珍宝,实际上只是它们的外壳闪闪发光,其中黄金圣甲虫和黄金龟甲虫就属于金色甲虫。由于它们的奇特外形,致使多年前人们大肆捕捉,现已濒临灭绝。 Continue reading

虎毒不食子?

谁说虎毒不食子,妈妈也会吃自己的孩子,挑拨孩子互相残杀――

据《美国国家地理》杂志报道,在动物世界,一些母亲会津津有味地吃掉自己的孩子,有的母亲会喝掉孩子的血液,有的母亲会挑拨自己的一个孩子和其他孩子进行殊死搏斗,有的母亲会以自己孩子的肉来喂养其他的孩子……俗话不是说:虎毒不食子吗?那么,这些妈妈究竟怎么了呢?为何会用这些恐怖的方式残害自己的亲生骨肉呢?它们是反复无常或是得了怪病抑或哪个地方出现了异常?

我们一般都认为母亲的职责就是哺育和保护她们的孩子,必要时为保护孩子与敌人进行殊死战斗。事实上,大自然中众多物种的母亲以各种令人恐怖的方式颠覆了我们通常所认为的标准母性。

长期以来,研究人员将杀婴和其他类似的行为视为病态行为,是母亲处在一种极端压力下的结果。例如,当有人刺戳兔子洞穴口的时候,兔子妈妈作出的反应是有 条不紊地将它的几个孩子逐个吃掉。按照正常的观点,在遗传学角度来讲母亲杀死它的孩子是不合情理的,母亲养育孩子应该是一种固化的模式。最近,科学家找到了大量的证据表明病态养育是自然中常见的一种现象,它通常是生殖策略中的一个主要手段。

铰口鲨:用同类胎儿的肉哺育孩子

铰口鲨母亲有两个可供胎儿发育的子宫,使胎儿免于遭受海洋掠食者的攻击。但铰口鲨并不是哺乳动物,它并没有胎盘。它是如何哺育它的胎儿的呢?靠它的同类胎儿的鳍和肉。铰口鲨的每个子宫内可以孵化多达20个卵。卵孵化后开始生长,当它们的口发育足够成熟时便开始以彼此为食。在孕期结束后,只有一条幼鲨从每个子宫中脱离出来。

企鹅:习惯性抛弃部分子嗣

在电影《帝企鹅日记》中,帝企鹅被描绘成精灵母亲,它们爱护每一个它们所产下的企鹅蛋,对每个在没有孵化出小企鹅前便破裂的蛋都会感到异常悲 痛。而在现实中,企鹅妈妈在每个产卵季节会产下两个蛋,第二个蛋的体积比第一个大60%,就在第二个蛋产出前企鹅妈妈会毫无感情地将第一只蛋踢出巢穴。

麦哲伦企鹅妈妈也会产下两只蛋,并且会将两只蛋孵化,在这之后它开始对两只小麦哲伦企鹅区别对待。它会将带到巢穴的鱼中的90%喂给较大的那只,即使较小的一只哀叫着讨要食物它也丝毫不为所动,在气候异常严酷的南极洲,较小的那只麦哲伦企鹅往往因为营养不良而最终死去。

像企鹅一样,其他会习惯性地抛弃一部分子嗣的物种生活在恶劣或不确定的环境 中,它们的孩子很容易走失,所以这些妈妈们应该有一个后备军。同时,由于环境的恶劣和不确定性又使得母亲不可能喂养多数孩子,所以如果能使最主要的一些孩 子活了下来,后备军就必须离开。有时候母亲自己会亲自做这份肮脏的工作,但通常它会将这份差使交由它所宠爱的孩子将它的备份孩子打发走。

白鹭、黑鹰:纵容孩子自相残杀

俄克拉荷马大学的道格拉斯·莫克教授30年前在德克萨斯开始研究白鹭的生活习性,他发现在一窝幼雏中,较大的孩子会将较小的孩子啄死。莫克对自己所看到的现象异常震惊,他原以为这种谋杀攻击是在白鹭妈妈和爸爸外出捉鱼时发生。他说:我想如果父母在一旁看到这一景象它们会阻止这些事情。

但事情远非他的想像,莫克目击了父母的无情。在一个孩子将它的兄弟啄击得血痕累累时,它的母亲或父亲只是冷漠地站在巢穴旁边,没有任何反应。莫 克说:父母在一旁打着哈欠或是整理自己的羽毛,看起来对此完全无动于衷。在我所看到的3000次攻击中,我从未看到一个父母试图阻止,看起来这完全在它们 的预料之中。